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Vol.3 ビバ!オオサンショウウオ 夏になったら

2011.7.3

夏になるとオオサンショウウオたちは繁殖に向けて動き始める。まず8月初旬に産卵巣穴に「ヌシ」が現れる。「ヌシ」とは、産卵巣穴を独占する1頭の雄で、安佐動物公園ではこれを昔から「ヌシ」と呼んでいる。「ヌシ」は巣穴の主であるとともに、川の主でもある。「酋長」を自称する若かりし小原園長がオオサンショウウオへの畏敬の念を込めて作った言葉である。ヌシは数百メートル下流からやって来て、産卵巣穴に潜り込み、半年間の留守の間に積もった砂や泥を掻き出して産卵巣穴を整える。

産卵巣穴から出てきたヌシ(松歳川ヒミツノイヤ 1978年9月1日)

産卵巣穴は特別な巣穴で、繁殖の時にだけ使われる。毎年、地域一帯のオオサンショウウオがここに集まり産卵する。産卵巣穴は一般に岸辺の浅瀬にあり、ヌシが掻き出した砂が入口に半円状に土手を作っていることが多く、私たちはそれを目印に産卵巣穴を探し当てる。産卵巣穴の入り口は、オオサンショウウオの体がやっと通る程度の小さい穴で、草や木の根に覆われた水面下にあり、潜水しない限りふつう入口は見えない。私たちの調査では、入口は一つで、奥に50cmから1mくらいの長いトンネルが続いていて、その奥に広間がある構造だ。それはフラスコに3分の2ほど水を入れて横倒しにした状態に似ていて、奥の巣室の天井部には空気室ができている。産卵巣穴は岩穴のこともあれば土穴のこともあるが、いずれにせよ入口が一つで巣穴の奥からわずかばかりの湧き水が流れ出しているというのが私たちの主張だ。

産卵巣穴の探索。棒を差し込んでいるところが産卵巣穴の入口。(松歳川アブクイヤ 2000年8月25日 「イヤ」は産卵巣穴のこと)

ヌシは産卵後半年間にわたって卵塊と孵化した幼生を守る重要な役割を担う。そのため、群れの中で一番大きな雄がヌシになるのが普通だ。どのようにしてヌシが決まるのか、それは今なおよく分かっていない。日本ハンザキ研究所の栃本所長は、この時期になると首を噛み切られている死体が見られることから、ヌシの座を巡って雄同士の激しい戦いがあると考えている。私たちも産卵行動の観察時に、先にヌシになっていた個体が、後からやってきた個体に追い出され、ヌシの座を取って代わられたのを観察している。ただ、例年では、産卵巣穴にヌシができるのは産卵が始まる3~4週間前で、その時期に何頭かのヌシ候補の雄たちが集まり戦いを繰り広げるかどうかは観察例がなく、まだ分かっていないことの一つである。

写真3:松歳川ヒミツノイヤのヌシ。全長78cm、27頭の産卵群中最大の個体。(1978年9月1日)

私たちの調査フィールドである広島県北広島町の松歳川人工巣穴の観察では、ヌシは数年に1度入れ替わっている。現在のヌシ「カワル」は歴代のヌシの中で最長の6年間ヌシを張っているが、心なしか弱ってきた感じがする。ヌシは8月に産卵巣穴に入り翌年の2月に幼生が旅立つまでの半年間を一人で巣穴を守り、子育てをする。この間、ヌシは摂食をしているのかも分かっていないし、昼夜にわたり巣穴を守る心労は想像に難くない。ヌシは想像を絶する重労働なのだと思う。だから数年しかヌシを張れないのかもしれないと思ったりするのである。

図1:産卵巣穴の平面図と断面図。→は水の流れを示す。

著者プロフィール

桑原一司(くわはら・かずし)

広島市安佐動物公園 副園長(事)管理課長
1949年 愛媛県松山市生れ。子どもの頃から自然大好き。愛媛県立博物館に育てられたと、自分では思っている。中学生のころ、道後動物園にオオサンショウウオが保護され見に行った、あの不思議な生きものが忘れられない。
愛媛大学理学部生物学科、熊本大学大学院理学研究科修士を経て、1974年、飼育技師として広島市安佐動物公園に勤務。すぐにオオサンショウウオチームに入り、以後36年間オオサンショウウオの調査研究に従事。おもに、トラ、水鳥などの飼育、教育活動に従事。管理課長を経て2009年から現職。
オオサンショウウオの研究をまとめたくて、2004年に広島大学大学院国際協力研究科に入学。2007年卒業、博士(学術・オオサンショウウオの繁殖行動の解析)取得。 自然の研究、カメラ、園芸、美術鑑賞など多趣味。
・JAZA種保存委員会爬虫両生類類別調整者
・日本オオサンショウウオの会会長
・アンフィビアン・アーク日本代表理事。

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